Historia del progreso tecnológico

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Durante las vacaciones pude finalmente leer un hermoso tratado sobre historia de la tecnología: The Lever of Riches (Oxford University Press, 1990), por Joel Mokyr. El autor es profesor de economía e historia, con un vasto y detallado conocimiento de numerosos avances tecnológicos, y es frecuentemente citado cuando se trata de entender cómo funciona el proceso de innovación tecnológica.

El libro expone primero un resumen del avance técnico desde las civilizaciones de la antigüedad hasta comienzos del siglo XX. Luego, intenta avanzar en la respuesta a algunas cuestiones fundamentales, sin pretender dar respuestas definitivas: ¿cuáles son las circunstancias sociales más afines a la innovación? ¿el progreso tecnológico es acumulativo y gradual o avanza a saltos? ¿cuál ha sido la relación entre ciencia y tecnología en materia de innovación tecnológica?

El progreso tecnológico es un fenómeno complejo

La lista de avances que analiza el libro es vasta: energía, transporte y navegación, producción agrícola, metalurgia, textiles, química, mecánica, etc. La narrativa del descubrimiento y re-descubrimiento de las tecnologías resulta a ratos emocionante y muy estimulante, al ver lo difícil y largo que ha sido llegar a los procesos industriales actuales.

Existen dos formas de contar esta historia tecnológica. Una de ellas exalta las virtudes geniales de inventores clave. Otra considera que el progreso es más bien un proceso de deriva tecnológica. El autor hace un paralelo con la biología y la evolución y describe tanto microinvenciones (pequeños avances incrementales) como macroinvenciones (avances radicales). Ambas son complementarias: normalmente una macroinvención no genera rentas económicas al inicio, e incluso puede ser menos eficiente que la alternativa existente, hasta que mediante una serie de microinvenciones su potencial real se hace evidente y se produce el reemplazo de la tecnología antigua por la tecnología nueva. Este proceso depende de otras personas, no sólo del inventor inicial, para sacar realmente provecho a un nuevo invento:

Newcomen necesitó a Watt [máquina a vapor], Bouchon a Jacquard [telar], Cartwright a Roberts [telar automático], Pacinotti a Gramme [dínamo], Lenoir a Otto [motor combustión interna].

¿Qué se necesita para que haya progreso tecnológico?

No hay una ley general que explique por qué ciertas sociedades, en ciertos momentos, manifiestan mucha creatividad tecnológica y otras veces muy poca. Hay muchos factores que entran en juego, desde la disponibilidad de herramientas y materiales para los potenciales inventores, hasta si la sociedad fomenta o destruye la diversidad. Por ejemplo, la escasez de un cierto recurso (ej.: montañas y ríos) puede orientar el avance tecnológico en una cierta dirección (ej.: molinos de viento), pero no explica por sí solo una invención en particular.

De acuerdo a Moykr, deben darse tres condiciones básicas. Primero, deben haber inventores e innovadores, y si la población está malnutrida, es supersticiosa o extremadamente tradicional, esto no sucede. Segundo, deben haber instituciones económicas y sociales que generen los incentivos monetarios (~fortuna) y no-monetarios (~fama) apropiados. Tercero, la innovación requiere tolerancia y apertura, y que las nuevas tecnologías sean protegidas del ataque del status-quo y de las industrias que se ven amenazadas por el progreso tecnológico.

... el progreso tecnológico es rara vez Pareto-superior, esto es, una mejora para todos y cada uno de los afectados: hay perdedores en el proceso, que los ganadores podrían compensar, aunque rara vez lo hacen. Mientras mayor es la aversión a la disrupción del orden económico existente, menos probable es que la economía provea de un clima favorable al progreso tecnológico.

El rol de las patentes

Según el autor, los sistemas de patentes deben ser analizados de acuerdo a los dos efectos que producen: un efecto positivo ex-ante, que provee incentivos positivos a los inventores, y un efecto negativo ex-post, que dificulta la difusión del conocimiento y la tecnología producto del monopolio que recibe el inventor.

El veredicto sobre la importancia del sistema de patentes en explicar la creatividad tecnológica es decididamente una mezcla. Dados los costos privados y sociales de patentar y de litigar las patentes, su impacto en la creatividad tecnológica de las sociedades dista mucho de estar claro.

Para el autor, el sistema de patentes ha sido un estímulo para la invención en algunas épocas, pero claramente no ha sido un factor necesario. Durante la historia, muchos inventores han podido capturar una parte sustancial del excedente de los consumidores, lo suficiente para extraer grandes rentas de sus invenciones, incluso cuando sus inventos han sido imitados por otros. La ventaja de ser los primeros en desarrollar una tecnología a nivel comercial es a menudo suficiente para hacer una fortuna si el invento es útil para la sociedad.

Finalmente, un factor que para Moykr es fundamental es la competencia entre distintas naciones o unidades económicas que tengan diferentes políticas respecto a la innovación. Durante la historia, numerosas naciones han llevado la delantera durante un período para ser más tarde sobrepasadas por otras naciones, en un proceso en que lo único cierto ha sido el cambio. Que existan legislaciones y sistemas económicos diversos es importantísimo:

No hay condiciones suficientes para la creatividad tecnológica en una sociedad. Precisamente, por esa razón, es crucial que el mundo preserve una cierta diversidad. Si el progreso tecnológico es efímero y raro, multiplicar el número de sociedades en que el experimento es llevado a cabo y permitir cierta competencia entre ellas mejora las probabilidades del progreso contínuo. Mientras algunas [énfasis en el original] sociedades sigan siendo creativas, otras eventualmente serán arrastradas hacia adelante.

Joel Mokyr: The Lever of Riches. Oxford University Press, 1990. 349 pags. En castellano "La Palanca de la Riqueza", ed. Alianza, 1993.

Foto de ChaTo

— Doctor en Ciencias de la Computación, dedicado a la minería de datos en medios sociales para mejorar la respuesta durante crisis humanitarias, y para estudiar la relación entre medios tradicionales de noticias y medios sociales. +Más información »