El ADN no puede ser patentado

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La semana pasada, el Juez Robert Sweet invalidó una serie de patentes relacionadas con genes. Los genes en cuestión son BRCA1 y BRCA2, los cuales están presentes en todas las personas y que se cree tienen un rol en la supresión de tumores cancerosos. Se sabe actualmente que cuando hay ciertas mutaciones en estos genes en una mujer, ella tiene un riesgo elevado de cáncer de mama o cáncer de ovario. Existen pruebas genéticas que se pueden realizar para comprobar si estas mutaciones existen y así realizar un seguimiento y eventualmente una detección temprana de este tipo de cáncer, lo que conlleva un pronóstico mucho más positivo que cuando la detección se produce con un cáncer ya declarado.

La empresa Myriad Genetics tiene una patente sobre estos genes y sobre todas sus mutaciones. Esto quiere decir que tiene un monopolio de 20 años sobre estas secuencias genéticas, su uso, y su composición química. Ninguna institución, universidad o empresa puede usar estos genes sin pagar una patente. Hasta ahora.

La ley de propiedad intelectual en Estados Unidos, al igual que en otros países, entrega patentes sobre invenciones y no sobre "hechos de la naturaleza". Pero este criterio se ha debilitado paulatinamente con los años, y en este momento más del 20% de los genes humanos están patentados, a menudo con múltiples patentes sobre el mismo gen. La forma en que estas patentes se solicitan es que las empresas indican que están patentando el gen aislado es decir separado del resto del ADN, y por lo tanto (de acuerdo a ellas) manifiestamente distinto del gen en su estado natural. De acuerdo a la sentencia:

Las alegaciones en cuestión dirigidas al "DNA aislado" conteniendo secuencias genéticas aisladas BRCA1/2 reflejan la práctica de la Oficina de Patentes de Estados Unidos de otorgar patentes en secuencias de ADN en la medida en que las secuencias sean "ADN aislado". Esta práctica se fundamenta en la visión de que el ADN debería ser tratado de la misma forma que cualquier otro compuesto químico, y que su purificación desde el cuerpo, usando técnicas bien conocidas, lo transforma en algo patentable convirtiéndolo en algo distintivamente diferente en carácter.

El Juez Sweet, en su veredicto, considera que esto no es más que un "truco de abogado":

Muchos, sin embargo, incluyendo científicos en las áreas de biología molecular y genómica, han considerado esta práctica un 'truco de abogado' que elude la prohibición de patentar directamente el ADN en nuestros cuerpos, pero que, en la práctica, obtiene el mismo resultado.

La resolución de estas mociones se basa en principios largamente reconocidos de biología molecular y genética; el ADN representa la manifestación física de la información biológica, distinta en esta características esencial de cualquier otro químico que se encuentre en la naturaleza.

Concluye que la existencia del DNA en una forma "aislada" no altera ni su cualidad fundamental como ADN como existe en el cuerpo, ni la información que codifica. Por lo tanto, las patentes en cuestión dirigidas al "ADN aislado" conteniendo secuencias que se encuentran en la naturaleza no son sostenibles como materia legal y son consideradas asunto inpatentable bajo el 35 USC 101.

Seguramente Myriad Genetics apelará a esta sentencia. De acuerdo a Dennis Crouch de Patentlyo, es muy probable que el Circuito Federal que es un organismo muy pro-patentes, revierta la decisión y el caso llegue hasta la Corte Suprema.

Por lo pronto esta sentencia es una buena noticia. El ADN en nuestros cuerpos es el resultado de un proceso natural, nadie puede adueñarse de él ni arrogarse derechos sobre él como si lo hubiera inventado. Si la sentencia se mantiene, se despejará una larga sombra, y aparecerán técnicas de diagnóstico y tratamiento desarrolladas en un entorno en que exista competencia y no monopolios.

- Ver dictámen [PDF] (156 páginas, 856KB). Análisis de Eben Moglen (en inglés|en castellano).

Fuentes: New York Times, ACLU. Imágenes: Jurvetson @ Flickr (CC).

Foto de ChaTo

— Doctor en Ciencias de la Computación, dedicado a la minería de datos en medios sociales para mejorar la respuesta durante crisis humanitarias, y para estudiar la relación entre medios tradicionales de noticias y medios sociales. +Más información »